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Descubren compuestos químicos que quizá ayudaron a iniciar la vida de la Tierra

Descubren compuestos químicos que quizá ayudaron a iniciar la vida de la Tierra

El fósforo es un elemento esencial para la vida. Es un componente clave del ARN, el ADN y las membranas celulares. Algunos compuestos de fósforo debieron intervenir en el surgimiento de la vida primigenia en la Tierra. Esos compuestos tenían que ser solubles en agua y lo bastante reactivos como para poder participar en varios procesos químicos esenciales. Solo en este caso el fósforo podía participar en la fosforilación, que permite la síntesis de moléculas complejas. Sin embargo, el fósforo en la naturaleza solo se encuentra como un ión de fosfato en minerales bastante inertes de la clase de los fosfatos. Por lo tanto, es poco probable que los minerales de fosfato fuesen una fuente de síntesis prebiótica de compuestos con fósforo, los precursores de los primeros organismos vivos. Se desconoce qué compuestos de fósforo contribuyeron a la aparición de los componentes básicos de las moléculas de ARN y ADN.

Este misterio quizá esté ahora en vías de resolverse, gracias a unos investigadores de la Universidad Estatal de San Petersburgo en Rusia y de la Universidad Ben-Gurión del Negev en Israel, que han descubierto ciclofosfatos naturales. Se trata de compuestos químicamente activos que contienen fósforo y que están presentes en rocas de la zona del Mar Muerto.

Los ciclofosfatos se utilizan ampliamente en la industria, pero nunca antes se habían encontrado en la naturaleza. La descomposición hidrolítica de los ciclofosfatos da lugar a la liberación de energía suficiente para iniciar las reacciones de fosforilación. Por lo tanto, los ciclofosfatos pueden considerarse como una fuente probable de fósforo prebiótico reactivo en la Tierra primitiva.

Los autores del estudio sugieren que los ciclofosfatos pudieron formarse como productos de la oxidación pirolítica de fosfuro. Los fosfuros naturales son minerales sin oxígeno que contienen fósforo en un estado de oxidación inferior a cero. En la Tierra, los fosfuros se encuentran en zonas de importante actividad geotérmica, incluida la región del Mar Muerto, donde tuvieron lugar procesos geológicos de alta temperatura.

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