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Dispositivo que podría ayudar a detectar señales de vida extraterrestre

Dispositivo que podría ayudar a detectar señales de vida extraterrestre

Aunque la Tierra está situada de manera única en el sistema solar para albergar criaturas que la llaman hogar, diferentes formas de vida podrían haber existido alguna vez, o podrían seguir existiendo, en otros planetas. Pero encontrar rastros de formas de vida pasadas o actuales en otros mundos es un desafío. Ahora, unos investigadores informan en la revista Analytical Chemistry, de la ACS, que han desarrollado un analizador por electroforesis mediante microchips totalmente automatizado que, cuando se incorpore a un explorador planetario, podría algún día detectar bioseñales orgánicas en el suelo extraterrestre.

Una prueba crítica para la vida más allá de la Tierra es la presencia de ciertas moléculas orgánicas. Las misiones anteriores a Marte se han basado en la cromatografía de gases acoplada a la espectrometría de masas (GC-MS) para separar y detectar compuestos. Sin embargo, la técnica tiene limitaciones para el análisis de algunas moléculas, como los ácidos orgánicos, especialmente cuando el agua, los minerales o las sales también están en la muestra. Las separaciones basadas en electroforesis por microchips (ME), seguidas de una detección de fluorescencia inducida por láser (LIF), serían ideales, pero los instrumentos actuales solo están parcialmente automatizados, lo que no funcionaría en las misiones interplanetarias. Peter Willis y sus colegas querían desarrollar un instrumento portátil de ME-LIF alimentado por baterías que pudiera aceptar una muestra y realizar el etiquetado, la separación y la detección de moléculas orgánicas, todo ello de forma totalmente automatizada.

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