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Estructuras de helio en la atmósfera del Sol

Estructuras de helio en la atmósfera del Sol

El helio es el segundo elemento más abundante en el universo después del hidrógeno. Pero los científicos no están seguros de cuánto hay realmente en la atmósfera del Sol, donde es difícil de medir. Conocer la cantidad de helio en la atmósfera solar es importante para entender el origen y la aceleración del viento solar, el flujo constante de partículas cargadas procedentes del Sol.

En 2009, la NASA lanzó una investigación con cohetes sonda para medir el helio en la atmósfera solar extendida, siendo la primera vez que se ha conseguido un mapa global completo. Los resultados, recientemente publicados en la revista Nature Astronomy, nos están ayudando a entender mejor nuestro entorno espacial.

Anteriormente, al medir las proporciones de helio e hidrógeno en el viento solar cuando este llega a la Tierra, las observaciones han encontrado proporciones mucho más bajas de lo esperado. Los científicos sospechaban que el helio que faltaba podría haberse quedado en la capa atmosférica más exterior del Sol – la corona – o quizás en una capa más profunda. Descubrir cómo ocurre esto es clave para entender cómo se acelera el viento solar.

Para medir la cantidad de helio e hidrógeno atmosférico, la misión de la NASA llamada «Helium Resonance Scattering in the Corona and Heliosphere», o HERSCHEL, a bordo de un cohete sonda, tomó imágenes de la corona solar. Dirigida por el Laboratorio de Investigación Naval en Washington, D.C., HERSCHEL fue una colaboración internacional con el Osservatorio Astrofisico di Torino en Italia y el Institute d’Astrophysique Spatiale en Francia.

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