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Futuros robots devorarán metales para energizarse

Futuros robots devorarán metales para energizarse

Cuando la electrónica necesita sus propias fuentes de energía, hay dos opciones básicas: baterías y captadores. Las baterías almacenan energía internamente, pero son por lo tanto pesadas y tienen un suministro limitado. Los captadores, como los paneles solares, recogen la energía de sus entornos. Esto evita algunos de los inconvenientes de las baterías, pero introduce otros nuevos, ya que solo pueden funcionar en determinadas condiciones y no pueden convertir esa energía en energía útil muy rápidamente.

Una nueva investigación de la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas de la Universidad de Pensilvania está cerrando la brecha entre estas dos tecnologías fundamentales por primera vez en la forma de un «carroñero metal-aire» que obtiene lo mejor de ambos mundos.

Este buscador de metal y aire funciona como una batería, ya que proporciona energía rompiendo y formando repetidamente una serie de enlaces químicos. Pero también funciona como un recolector, ya que la energía es suministrada por la energía de su entorno: específicamente, los enlaces químicos en el metal y el aire que lo rodean.

El resultado es una fuente de energía que tiene 10 veces más densidad de energía que los mejores captadores y 13 veces más densidad de energía que las baterías de ion litio.

A largo plazo, este tipo de fuente de energía podría ser la base de un nuevo paradigma en la robótica, en el que las máquinas se mantengan energizadas buscando y «comiendo» metal, rompiendo sus enlaces químicos para obtener energía como los humanos lo hacen con la comida.

Los investigadores, James Pikul, profesor adjunto del Departamento de Ingeniería Mecánica y Mecánica Aplicada, junto con Min Wang y Unnati Joshi, miembros de su laboratorio, publicaron un estudio que demuestra las capacidades de su sistema en la revista ACS Energy Letters.

La motivación para desarrollar su carroñero metal-aire, o MAS, surgió del hecho de que las tecnologías que conforman el cerebro de los robots y las tecnologías que lo potencian están fundamentalmente desparejadas cuando se trata de la miniaturización.

A medida que el tamaño de los transistores individuales se reduce, los chips proporcionan más potencia de cálculo en paquetes más pequeños y ligeros. Pero las baterías no se benefician de la misma manera cuando se hacen más pequeñas; la densidad de los enlaces químicos en un material son fijos, por lo que las baterías más pequeñas implican necesariamente menos enlaces que romper.

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