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¿Por qué la mayoría de los animales reducen su tamaño como consecuencia del calentamiento global?

¿Por qué la mayoría de los animales reducen su tamaño como consecuencia del calentamiento global?

Científicos de la Universidad de Granada (UGR) en España y la Pontificia Universidad Católica de Chile han explicado por qué los animales ectotermos (aquellos cuya temperatura corporal depende principalmente de la temperatura ambiental, grupo que incluye la mayoría de los animales) reducen su tamaño como consecuencia del calentamiento global.

Su trabajo, publicado en la revista Nature Climate Change, ofrece por primera vez una explicación fisiológica plausible a la reducción general observada en el tamaño de los organismos como consecuencia del calentamiento global, ya que las restricciones metabólicas que implica el aumento de temperatura limitan su desarrollo (es decir, no pueden conseguir tamaños grandes).

Ignacio Peralta-Maraver, primer autor del trabajo, se acaba de incorporar recientemente al departamento de Ecología de la Universidad de Granada con un contrato postdoctoral Juan de la Cierva, y desarrollará su investigación en el seno de la Unidad de Excelencia Modeling Nature. Explica que “los animales ectotermos, grupo que incluye la inmensa mayoría de animales, dependen casi obligatoriamente de la temperatura ambiental para regular su metabolismo. Por ello es sorprendente la enorme diversidad de tamaños corporales que presentan (unos 12 órdenes de magnitud desde microgramos a toneladas), en comparación al rango de temperatura en los que se desarrolla la vida (mayormente entre 0 y 40 grados centígrados). Teniendo en cuenta que el metabolismo aumenta de manera proporcional con el tamaño, ¿cómo van a lidiar animales de tamaños tan dispares con el calentamiento global?”

Después de investigar durante casi tres años cientos de artículos científicos y colecciones de museo, los investigadores han recabado un total de 637 mediciones empíricas de tolerancia térmica y tamaño incluyendo anélidos, moluscos, artrópodos, peces, anfibios y reptiles. Con estos datos, y considerando tanto la intensidad como la duración del estrés térmico al que se sometieron los organismos, los investigadores han formulado una ecuación que permite cuantificar la tolerancia al calor en ectotermos.

“Esta ecuación describe que animales grandes y pequeños responden de manera diferente al estrés térmico como resultado de la interacción entre el tamaño y sensibilidad térmica–señala el investigador de la UGR-. Así, los animales pequeños poseen una mayor tolerancia a calores extremos que los grandes, pero su tasa de supervivencia cae abruptamente con el tiempo de exposición al calor, lo que disminuye las diferencias en tolerancia en largos periodos de exposición”.

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