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¿Pueden los robots hacerse cargo de una nave espacial tripulada?

¿Pueden los robots hacerse cargo de una nave espacial tripulada?

En ausencia de la tripulación o ante la incapacidad de esta, ¿pueden los robots de a bordo asumir la responsabilidad de gobernar una nave o estación espacial y afrontar emergencias y situaciones inesperadas? Una línea de investigación de la NASA está buscando la respuesta a esa pregunta.

Los Astrobee son pequeños robots con forma cúbica. Operan dentro de la Estación Espacial Internacional (ISS). Su misión es ayudar a los astronautas con pequeñas tareas cotidianas. Usan hélices eléctricas como sistema de propulsión que les permite volar libremente por el entorno de microgravedad de la estación. Cámaras y sensores les ayudan a «ver» y navegar por su entorno. Los robots también van equipados con una especie de brazo que les permite agarrarse a las barandillas de la estación para mantenerse en el sitio deseado sin gastar energía o para agarrar y sujetar objetos.

En uno de los experimentos de la primera tanda de pruebas del software ISAAC (Integrated System for Autonomous and Adaptive Caretaking), Bumble, uno de los robots Astrobee a bordo de la Estación Espacial Internacional, fue puesto a prueba para investigar una anomalía simulada. En el simulacro, los sistemas de soporte vital de la estación detectaron una alta concentración de dióxido de carbono. Una situación similar en la realidad podría ser muy peligrosa para las personas que viven y trabajan a bordo de la estación.

Durante la prueba, el robot se desplazó hábilmente por la estación hasta encontrar el lugar que en la simulación ejercía de «respiradero» para la circulación del aire en la zona habitable de la estación. Bumble se valió de su sistema de visión para detectar automáticamente el objeto que bloqueaba el respiradero: un «calcetín de astronauta», representado por la imagen impresa de un calcetín. A continuación, Bumble avisó de su hallazgo y pidió ayuda para retirar el obstáculo.

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