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Relámpagos exóticos en Júpiter

Relámpagos exóticos en Júpiter

La sonda espacial Juno de la NASA, que orbita y observa de cerca el planeta Júpiter, ha descubierto inesperadamente relámpagos en la atmósfera superior del planeta, según un estudio multi-institucional dirigido por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL), que incluye a dos investigadores de la Universidad de Cornell. El trabajo fue publicado en la revista Nature.

La atmósfera gaseosa de Júpiter parece plácida desde la distancia, pero de cerca las nubes se agitan en un reino turbulento y químicamente dinámico. A medida que los científicos han ido sondeando la superficie opaca con la sensible instrumentación de la sonda Juno, han aprendido que los relámpagos de Júpiter no solo ocurren en lo más profundo de sus nubes de agua sino también en regiones atmosféricas poco profundas (a grandes altitudes con menor presión) que presentan nubes de amoníaco mezcladas con agua.

«En el lado nocturno de Júpiter, se ven destellos bastante frecuentes, como si estuvieras sobre una tormenta eléctrica activa en la Tierra», dijo Jonathan I. Lunine, Profesor de Ciencias Físicas y presidente del Departamento de Astronomía en la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad de Cornell. «Tienes estas altas columnas y yunques de nubes, y los relámpagos se desencadenan continuamente. Se pueden apreciar algunos relámpagos bastante potentes aquí en la Tierra, y lo mismo es cierto para Júpiter».

La investigación fue dirigida por Heidi N. Becker, responsable del instrumento Radiation Monitoring Investigation a bordo de la misión Juno de la NASA. Lunine y el candidato al doctorado Youry Aglyamov fueron los dos coautores de Cornell en el estudio.

Las misiones anteriores a Júpiter, como las Voyager 1, Galileo y New Horizons, habían observado relámpagos. Pero gracias a la Unidad de Referencia Estelar de la Juno, una cámara diseñada para detectar fuentes de luz tenues, la distancia de observación cercana de la nave espacial y la sensibilidad del instrumento permitieron la detección de relámpagos a una resolución más alta de lo que era posible anteriormente.

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