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Banco de peces robóticos para buscar vida en mares extraterrestres

Banco de peces robóticos para buscar vida en mares extraterrestres

Algún día, un banco de robots acuáticos tan pequeños como teléfonos móviles podría surcar el agua bajo la capa de hielo de varios kilómetros de espesor de la luna Europa de Júpiter o de la luna Encélado de Saturno, en busca de señales de vida extraterrestre.

Almacenados dentro de una sonda capaz de atravesar esa capa de hielo abriendo en ella un pozo mediante la fusión de hielo, los diminutos robots serían liberados bajo el agua. Allí, se alejarían de su nave nodriza y se separarían unos de otros, para así poder explorar el océano desde múltiples puntos, una ventaja de ser unas cuantas decenas en vez de uno solo.

Hacia ese objetivo trabaja Ethan Schaler, un robotista del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Estados Unidos, cuyo proyecto de misión, SWIM (Sensing With Independent Micro-swimmers), ha recibido recientemente 600.000 dólares de la NASA en la fase II de financiación del programa NIAC (NASA Innovative Advanced Concepts). La nueva subvención, que sigue a la concesión en 2021 de 125.000 dólares en la fase I del NIAC para estudiar la viabilidad y las opciones de diseño, le permitirá a él y a sus colegas fabricar y probar prototipos impresos en 3D durante los próximos dos años.

Una de las principales innovaciones es que los minisubmarinos robóticos de Schaler serían mucho más pequeños que otros robots acuáticos para explorar mares subterráneos extraterrestres, lo que permitiría cargar muchos de ellos de forma compacta en una sonda de perforación de hielo. Tales robots aumentarían el alcance científico de la misión e incrementarían las probabilidades de detectar indicios de vida.

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