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Hacer que las incrustaciones en intercambiadores de calor se desprendan solas

Hacer que las incrustaciones en intercambiadores de calor se desprendan solas

Según algunas estimaciones, alrededor de una cuarta parte del producto interior bruto de los países industrializados se pierde por un único problema técnico: el ensuciamiento de las superficies de los intercambiadores de calor por sales y otros minerales disueltos. Esta acumulación de incrustaciones va formando una costra y ello acarrea una disminución de la eficiencia de múltiples procesos, en la fábrica y en el hogar, perjudicando a aparatos que van desde máquinas industriales a electrodomésticos. El problema afecta además a las tuberías de los sistemas de distribución de agua, las instalaciones agrícolas, las plantas desalinizadoras y otras infraestructuras.

Ahora, una investigación realizada por un equipo que incluye a Samantha McBride, Henri-Louis Girard y Kripa Varanasi, los tres del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), en Cambridge, Estados Unidos, ha cosechado un descubrimiento asombroso, que promete conducir a un método eficaz para impedir esa acumulación de incrustaciones.

Los resultados de la investigación indican que con la combinación adecuada de superficies hidrofóbicas (que repelen el agua) y calor, las sales disueltas pueden cristalizarse de una manera que haga fácil eliminarlas de la superficie, en algunos casos bastando para ello la mera fuerza de la gravedad.

Cuando los investigadores empezaron a estudiar el modo en que las sales se cristalizan en este tipo de superficies, descubrieron que las sales precipitadas formaban inicialmente una cáscara esférica parcial alrededor de una gota. Inesperadamente, esta cáscara comenzaba a elevarse sobre un conjunto de extensiones en forma de patas que crecían durante la evaporación. El proceso producía repetidamente formas multipatas, que se asemejaban a elefantes y otros animales, e incluso a seres inexistentes, dignos de la ciencia-ficción. Los investigadores bautizaron estas formaciones como “bichos de cristal” o más concretamente «critters de cristal”.

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