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La nueva Vía Láctea que nos revela la misión Gaia

La nueva Vía Láctea que nos revela la misión Gaia

El 13 de junio, la Agencia Espacial Europea (ESA) anunció la tercera publicación de datos de la misión Gaia, la llamada Data Release 3 (DR3). El catálogo publicado contiene nueva información, incluyendo los espectros de luz de 220 millones de estrellas por primera vez. Estos espectros proporcionan a los científicos información sobre la composición, la temperatura, la masa y la edad de las estrellas. También se incluyen más de 33 millones de estrellas con determinaciones de sus velocidades radiales, es decir, la velocidad a la que se alejan o se acercan a nosotros. Gran parte de esta información ha sido revelada por los datos de espectroscopia recién publicados, una técnica en la que la luz de las estrellas se divide en sus colores constitutivos (como un arco iris).

Otra novedad de este conjunto de datos es el mayor catálogo de estrellas binarias (con las posiciones, las distancias, las órbitas y las masas de más de 800.000 sistemas). Gaia DR3 también contiene información sobre miles de objetos del sistema solar, como asteroides y lunas de planetas, así como sobre millones de galaxias y numerosos cuásares de fuera de la Vía Láctea.

Toda esta información ofrecerá a los astrónomos una perspectiva sin precedentes sobre las características de las estrellas y su ciclo de vida, así como la oportunidad de profundizar en el conocimiento de la estructura y evolución de nuestra galaxia.

Investigadores e ingenieros del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña (IEEC) en el Instituto de Ciencias del Cosmos (ICC) de la Universidad de Barcelona (UB), dirigidos por los profesores Carme Jordi, Xavier Luri y Francesca Figueras, del Departamento de Física Cuántica y Astrofísica de la UB, han participado en la misión desde el principio. Parte del software para procesar los datos enviados por el satélite Gaia se ha desarrollado en el ICC de la UB y se ejecuta en el superordenador MareNostrum del Barcelona SuperComputer Center (BSC).

Los miembros del equipo también trabajan en la explotación científica de los datos, en campos como el estudio de la estructura espiral de nuestra galaxia; la identificación de las interacciones pasadas de la Vía Láctea con las galaxias cercanas, que son esenciales para conocer su evolución hasta la actualidad; los cúmulos abiertos, incluyendo la identificación de algunos hasta ahora desconocidos; o el estudio de las Nubes de Magallanes, dos pequeñas galaxias que orbitan alrededor de nuestra galaxia.

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